Nueva luz sobre los neandertales gracias a un gran hallazgo

Poco a poco se revela el misterio de esta especie hom铆nida que convivi贸 con los humanos y se extingui贸.

El 聽hallazgo de聽17 nuevos cr谩neos聽en el yacimiento de聽Atapuerca (Burgos), con una antig眉edad estimada de unos 430,000 a帽os, aporta聽nueva luz sobre los neandertales聽y la posici贸n que ocuparon en el primitivo linaje europeo que dar铆a lugar a los humanos actuales.
Se trata de聽la colecci贸n 鈥渕谩s grande de cr谩neos f贸siles que se ha encontrado nunca鈥 en un mismo lugar de excavaci贸n, en este caso la Sima de los Huesos, ha se帽alado a Efe Juan Luis Arsuaga, autor principal de la investigaci贸n, que se publica en la revista Science.
De los 17 cr谩neos estudiados, algunos ya se conoc铆an pero han podido ser completados, y otros 7 son de nueva descripci贸n. En todos ellos se han encontrado caracter铆sticas de los neandertales, pero tambi茅n otras asociadas con humanos m谩s primitivos, en lo que los cient铆ficos denominan en el art铆culo un聽鈥減atr贸n mosaico鈥, con diferencias anat贸micas y funcionales evolucionando por separado.
Ese 鈥減atr贸n mosaico鈥 apoya la teor铆a de que en su evoluci贸n,聽los neandertales desarrollaron sus caracter铆sticas definitorias por separado, y en diferentes momentos, no todo a la misma vez.
Por ejemplo, 鈥渓a modificaci贸n facial fue el primer paso en la evoluci贸n del linaje Neandertal鈥, escriben en el art铆culo.
Arsuaga ha explicado a Efe que en el yacimiento burgal茅s se han encontrado 28 individuos y que, en 1992, se hallaron los tres primeros cr谩neos, cuya descripci贸n se public贸 en 1993 en la revista Nature. En los 煤ltimos a帽os, se han hallado fragmentos craneales, a veces muy peque帽os, para recomponer los cr谩neos ahora publicados, que pertenecen a individuos cuyos esqueletos parecen estar completos, aunque los huesos se encuentren rotos y mezclados. Aun as铆, 鈥減ertenecen a la misma poblaci贸n鈥, ha apuntado Arsuaga, ya que 鈥渕orfol贸gicamente son muy parecidos y geol贸gicamente ocupan un nivel que corresponde al comienzo de la formaci贸n de huesos en la Sima鈥.
Para la dataci贸n de los huesos se han usado dos t茅cnicas nuevas, una para datar rocas y otra los sedimentos que rodean a los cr谩neos, con las que se estima que los f贸siles hallados tienen 430,000 a帽os.
鈥淟os rasgos de los neandertales, aunque son tenues, permiten ver que los primeros caracteres incipientes se manifiestan en la cara y en la articulaci贸n de la mand铆bula con el cr谩neo鈥, ha subrayado Arsuaga, lo que indica que probablemente se trat贸 de una especializaci贸n masticatoria.
Asimismo, 鈥渆l volumen del cerebro est谩 por debajo del promedio de la Sima, del promedio humano actual y del promedio neandertal, por lo que el tama帽o del cerebro va a aumentar despu茅s鈥, ha destacado. La uniformidad de la poblaci贸n de la Sima contrasta con la variaci贸n que se encuentra cuando se comparan todos los f贸siles europeos del Pleistoceno medio, periodo que va desde hace 780,000 a帽os hasta hace 130,000 a帽os.
Esta circunstancia se puede deber al tiempo que separa los yacimientos, pero otras parecen tener m谩s que ver con diferencias regionales.
En el trabajo han participado investigadores del Centro Mixto de Evoluci贸n y Comportamientos Humanos, de las universidades de Alcal谩, Zaragoza, Pa铆s Vasco, Burgos, Rovira i Virgili de Tarragona, Institut Catal脿 de Paleocolog铆a Humana i Evoluci贸 Social y el Cenieh.
Adem谩s, han participado expertos de otras entidades extranjeras, como la University of Adelaide (Australia), Binghamton University (SUNY, USA), U.S. Geological Survey y Mus茅um National d鈥 Histoire Naturell (Francia).
Todos ellos han estado dirigidos por Juan Luis Arsuaga, director cient铆fico del Museo de la Evoluci贸n Humana.

(Terra Espa帽a).

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